LA CONSTELACIÓN DE LA BALANZA

Con la furia del conflicto, si el Eterno pronto, para conjugar combate tan horrible, no colgara su balanza áurea allá en los Cielos, aún visible entre Astraea y Escorpión, donde todo ser creado Dios pesó primero.
John Milton.

Libra. Forma y limites.

Cuando la diosa Astrea abandonó la tierra para ascender a los cielos y convertirse en la constelación de Virgo, las Escalas de la Justicia que portaba se transformaron en la constelación de Libra.

Libra es la primera y única constelación que lleva el nombre de un objeto inanimado. Está situada en el cielo meridional, entre Virgo al oeste y Escorpio al este. No es una constelación que destaque mucho ni fácil de encontrar debido a su escaso atractivo visual aunque es especialmente visible en verano.

La alineación de las estrellas hace que su forma represente a una antigua balanza con dos platillos colgados de un brazo horizontal. Sus dos estrellas principales forman parte de cada platillo, a la derecha tenemos a Zuben Elgenubi que se encuentra aproximadamente sobre la eclíptica, a muy pocos grados al norte de una línea trazada entre Spica (Virgo) y Antares (Escorpio) y Zuben Eschemali situada en la balanza izquierda de la constelación.

Libra. Etimología.

La palabra Libra proviene del latín Libra, y de, a su vez, el griego Lithra, balanza. Se relaciona con palabras como: nivelar, ponderar, equilibrio (proveniente de aequus), litra (nombre griego que hace referencia a una báscula y una moneda), y litro, entre otras.

Los primeros griegos no asociaron las estrellas que la componen con esta constelación, sino que la colocaron como parte de las Garras del Escorpión (Escorpio), denominada posteriormente Chelae (Khelai) por los romanos.

Sin embargo, la idea de que el área de la constelación de Libra representaba una balanza proviene de los Sumerios, quienes la denominaban como la balanza del cielo, Zib-ba-an-na 2.000 años AC. Éste último término fue adoptado por los árabes derivando en el término Zuben.

Los romanos simplemente rescataron esta representación de las escalas de una balanza y la asociaron con el equilibrio de las estaciones y la misma duración del día y de la noche.

En griego existe la palabra plural talanton, “un par de escalas”, “balanza” cuyo origen reside en la palabra Tula procedente del Sánscrito y cuyo término aparecía en los libros sagrados hindúes refiriéndose a la constelación Tula (balanza) que a su vez, su raíz -tele tiene origen del Indo-Europeo y viene a significar “elevar, apoyar, pesar” cuyas derivaciones se refieren a unidades de peso. Es fácil asociarlo con el dinero y las formas de pago.

En China se conocía como Show Sing, La Estrella de la Longevidad, pero posteriormente y de acuerdo a la figura que representa se la llamó Tien Ching, La Balanza Celestial. Es más, se supone que en este país y como referencia a este signo se estableció una ley para la regulación anual de pesos.

Libra. Estrellas principales.

Aunque son bastantes las estrellas que componen esta constelación, sólo dos de ellas destacan por encima del resto.

Zubeneschemali, o beta librae, estrella binaria blanco-azulada (otros autores la describen de color verde) y la más brillante de esta constelación llegando a ser 130 veces más luminosa que el Sol. Su nombre proviene del árabe y significa “garra del norte” aunque también se la conoce como Kiffa Borealis, una mezcla entre árabe y latín, platillo-boreal, lo que da a entender su situación al norte. A casi una hora de distancia la acompaña una galaxia espiral conocida como NGC 5885.

Zubenelgenubi, o alfa librae, segunda estrella más brillante de esta constelación formada por un sistema estelar múltiple cuyos dos componentes más brillantes forman una estrella binaria y comparten un movimiento propio común a través del espacio. Se encuentra cerca de la eclíptica pudiendo ser ocultada en ocasiones por la Luna, y con menos frecuencia por los planetas. Dos de los principales componentes que forman este sistema son Alpha-1 Librae y Alpha-2 Librae, ambas con un sistema binario a su vez. Su nombre árabe viene a significar “garra meridional” haciendo referencia a su vecino Escorpión. Otro nombre que se le otorga es Kiffa Australis debido a su ubicación al sur. Al suroeste de esta estrella podemos encontrar una galaxia espiral denominada NGC 5728.

Fuentes bibliográficas

  • Guía del Firmamento, Jose Luis Comellas. Editorial Rialp. 1976
  • Guía de Astronomía. Museo de Ciencia y Tecnología
  • Curso de Astronomía (ASTRORED): http://astrored.org
  • Star Names: Their Lore and Meaning (Dover Books on Astronomy) by Richard H. Allen